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'플라스틱 분해' 박테리아 발견···해양 생태계 보호한다

DGIST 학부생 주축, 슈퍼웜 체내서 '슈도모나스' 발견
향후 환경오염 연구 기폭제 역할 될 것으로 기대
김대환 DGIST 기초학부 교수(가운데 앞)와 학부생들(왼쪽부터 유희철, 전은빈, 김홍래, 이현민 학생). <사진=DGIST 제공>김대환 DGIST 기초학부 교수(가운데 앞)와 학부생들(왼쪽부터 유희철, 전은빈, 김홍래, 이현민 학생). <사진=DGIST 제공>

국내 연구진이 곤충의 체내에서 플라스틱을 분해하는 박테리아를 발견했다. 향후 환경오염 해결을 위한 플라스틱 생분해 연구의 기폭제 역할이 될 것으로 기대된다.

DGIST(총장 국양)는 김대환 기초학부 교수팀이 아메리카왕거저리의 유충인 슈퍼웜의 체내에서 폴리스틸렌을 생분해하는 박테리아를 발견했다고 3일 밝혔다.

전 세계적으로 연간 800만 톤 이상의 폐기물이 해양에 유출되는 플라스틱은 생태계를 위협하고 있다. 플라스틱은 자연 상태에서 분해속도가 매우 느리기 때문에 이를 생분해하기 위한 연구가 활발히 진행 중이다. 

연구팀은 기존 플라스틱 소화능력이 잘 알려지지 않았던 슈퍼웜에 주목해 연구를 진행했다. 먼저 플라스틱 이외의 영양원이 없는 배양기에서 슈퍼웜의 장액을 배양, 장액 내 플라스틱 분해 박테리아 후보를 선별했다. 그 후 플라스틱에서의 증식여부와 화학적 변화를 지속적으로 관찰하며 플라스틱 분해 박테리아인 '슈도모나스(Pseudomanas sp.)'를 발견하는 데 성공했다.

슈도모나스 박테리아는 특히 분해가 어려운 플라스틱 종류인 폴리스틸렌을 분해할 수 있었는데, 연구진은 슈도모나스 내 효소 중 하나인 세린계 가수분해효소(Serine Hydrolase)가 플라스틱 생분해와 연관이 있음을 최초로 제시했다. 
연구진은 이를 규명하고자 효소 억제제를 여러 농도에서 처리하면서 억제제 농도가 높을수록 박테리아 증식과 플라스틱 분해가 저해됨을 관찰했다. 또한 소화된 플라스틱 대사물질의 대사 경로를 분석하기 위해 다양한 분광학적 기법을 이용했다. 

김대환 교수는 "앞으로 플라스틱 분해 효소의 발견 및 개량을 지속적으로 진행한다면 궁극적으로 플라스틱 문제 해결에 다다를 수 있을 것"이라며 "아직까지 세계적으로 플라스틱의 생분해 연구가 초기 단계인 만큼, 이번 연구를 통해 기폭제 역할이 되기를 기대한다"고 말했다.

이번 연구는 이석규 DGIST 뇌‧인지과학전공 교수와 Jiaojie Li GIST 화학과 교수가 공동으로 참여했으며, 환경과학분야 저명한 국제학술지인 '환경과학기술(Environmental Science & Technology)' 온라인에 지난달 6일 자로 게재됐다. 아울러 미국화학회(ACS) 'Weekly PressPac'에 선정돼 지난달 27일 해외뉴스로 공개됐다.

플라스틱을 섭취하는 슈퍼웜(좌) 플라스틱 분해 박테리아(가운데) 플라스틱 분해 효소 후보(우). <사진=DGIST 제공>플라스틱을 섭취하는 슈퍼웜(좌) 플라스틱 분해 박테리아(가운데) 플라스틱 분해 효소 후보(우). <사진=DGIST 제공>
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