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풍뎅이 껍데기 모방 '캡슐형 레이저'로 치료한다

국내 연구팀 "3차원 레이저로 광범위한 분야 적용 기대"
왼쪽으로 원편광한 빛과 오른쪽 원편광 빛에 노출된 글로리오사 풍뎅이.<사진=KAIST 제공>왼쪽으로 원편광한 빛과 오른쪽 원편광 빛에 노출된 글로리오사 풍뎅이.<사진=KAIST 제공>

국내 연구팀이 풍뎅이 외피를 본뜬 머리카락 굵기 '레이저 공진기'를 개발했다.

KAIST(총장 신성철)는 김신현 생명화학공학과 교수 연구팀과 김윤호 한국화학연구원 박사 연구팀이 공동으로 머리카락 굵기의 캡슐형 레이저 공진기를 개발했다고 3일 밝혔다.

크리슈나 글로리오사 풍뎅이는 좌측으로 원편광된 빛을 비추면 나뭇잎과 비슷한 초록색을 띠고, 우측으로 원편광된 빛을 비추면 아무 색도 보이지 않는다. 이러한 독특한 광학 특성은 포식자들을 피해 글로리오사 풍뎅이 간의 통신 수단으로 활용된다고 알려져 있다.

글로리오사 풍뎅이가 편광 방향에 따라 다른 색을 보이는 이유는 외피에 왼쪽으로 휘감아 도는 나선구조가 존재하기 때문이다. 이러한 나선구조는 동일한 방향의 원편광 빛만을 선택적으로 반사해 반사색을 보인다.

글로리오사 풍뎅이가 가진 나선구조를 활용하면 인공적으로 액정을 구현하는 것이 가능하다. 이러한 액정 나선구조는 글로리오사 풍뎅이의 외피처럼 편광 방향에 따른 반사 특성을 보이며 특정 파장의 빛을 제어할 수 있기 때문에 보통의 레이저와 달리 거울 없이도 레이저 공진기를 구현할 수 있다.

이러한 액정을 활용한 레이저 공진기는 필름 형태로 구현되곤 했는데 필름 형태의 공진기는 레이저의 발광 방향이 고정돼 있고 크기가 커 미세한 부분에 사용하기에는 한계가 있었다.

공동 연구팀은 액정 레이저 공진기를 머리카락 크기 수준의 캡슐 내부에 제작해 목표 지점에 주사하거나 이식할 수 있는 새로운 형태의 레이저 공진기를 개발했다.

캡슐형 레이저 공진기는 삼중 구조로 구성된다. 코어의 액정 분자와 발광 분자의 혼합물을 액체 상태의 배향층과 고체 상태의 탄성층이 겹으로 감싸는 형태다.

배향층은 코어의 액정 분자가 높은 배향 수준을 갖게 하는 역할을 통해 레이저 공진기의 성능을 향상시키고, 탄성층은 캡슐의 기계적 안정성을 높인다. 연구팀은 미세유체기술을 이용해 복잡한 삼중 구조를 제어된 방식으로 설계했다.

캡슐형 레이저 공진기는 공기 중에서도 안정적으로 구형을 유지하며 레이저 발광이 캡슐 표면을 따라 수직 발생해 3차원의 전방향 레이저 발광이 가능하다.

또 캡슐형 공진기를 기계적으로 변형시켜 발광 방향과 레이저의 세기를 조절할 수 있고 온도 조절을 통해 액정의 나선구조 간격을 변화시키면 레이저 발광의 파장도 조절이 가능하다.

김신현 교수는 "개발한 새로운 형태의 캡슐형 레이저는 작은 크기와 높은 기계적 안정성을 가져 주사·이식이 가능하며 국부적인 영역에만 조사할 수 있는 치료용 레이저로 사용 가능하다"라며 "자연에 존재하는 글로리오사 풍뎅이의 외피 구조를 모방해 발전시킨 것으로 인간은 자연에서부터 배우고 공학적으로 창조하게 됨을 증명한 연구"라고 말했다.

한편, 이상석 박사과정이 1저자로 참여한 이번 연구 결과는 사이언스 자매지 '사이언스 어드밴시스(Science Advances)'에 지난달 22일자 온라인 판으로 게재됐다.
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